War das Coronavirus im März 2019 in Europa?

Das neue Coronavirus – SARS-CoV-2 – ist möglicherweise länger in Europa verbreitet als bisher angenommen.

Jüngste Studien scheinen darauf hinzudeuten, dass er bereits im Dezember 2019 in Italien war. Noch überraschender ist, dass Forscher der Universität Barcelona in Proben von unbehandeltem Abwasser vom 12. März 2019 Spuren des Virus gefunden haben.

Eine Studie zu diesem Thema wurde kürzlich am veröffentlicht medRxiv, ein Vorveröffentlichungsserver. Das Dokument wird derzeit von externen Experten einer kritischen Prüfung unterzogen, um es in einer wissenschaftlichen Zeitschrift zu veröffentlichen. Bis dieser Peer-Review-Prozess abgeschlossen ist, sollten die Daten mit Vorsicht betrachtet werden.

Im Moment können wir beobachten, wie das Experiment durchgeführt wurde und was genau die Forscher gefunden haben.

Sehr früh in der Geschichte von SARS-CoV-2 wurde festgestellt, dass es gefunden wurde im Stuhl infizierter Menschen. Wenn das Virus seinen Weg in den Darm findet – wo es verursachen kann gastrointestinale Symptome -, es verliert seine äußere Proteinschicht, aber Fragmente des genetischen Materials (RNA) überleben die Reise und werden im Stuhl ausgeschieden. Zu diesem Zeitpunkt ist das Virus nicht mehr ansteckend – zumindest nach dem, was wir bisher wissen.

Die Tatsache, dass diese Fragmente der Coronavirus-RNA in unbehandeltes Abwasser gelangen können (als “einflussreich” bezeichnet), ist jedoch nützlich für die Überwachung des Krankheitsverlaufs. Somit können wir den Ausbruch einer Epidemie von einer Woche bis zu zehn Tagen vorhersagen, bevor sie in den offiziellen Zahlen beobachtet wird, da das Virus vor dem Auftreten offensichtlicher Symptome ausgeschieden wird. Presymptomatische Menschen müssen krank genug sein, um getestet zu werden, dann ihre Ergebnisse zu erhalten und schließlich als offizieller Fall ins Krankenhaus eingeliefert zu werden, daher die Verzögerung von etwa einer Woche.

Aus diesem Grund überwachen viele Länder, einschließlich Spanien, das Abwasser jetzt auf Spuren des Coronavirus. Im Rahmen der Studie in Barcelona untersuchten Abwasserspezialisten gefrorene Proben von Einflüssen, die von Januar 2018 bis Dezember 2019 entnommen wurden, um festzustellen, wann das Virus erstmals in der Stadt auftrat.

Überall auf der Welt überwachen Spezialisten das Vorhandensein des Coronavirus im Abwasser.
Arhendrix / Shutterstock

Die Forscher fanden Hinweise auf das Vorhandensein des Virus am 15. Januar 2020, 41 Tage bevor der erste offizielle Fall am 25. Februar 2020 gemeldet wurde. Alle vor Januar entnommenen Proben waren bis auf eine negativ Probe vom 12. März 2019, die im PCR-Test auf Coronavirus positiv getestet wurde. PCR ist der am häufigsten verwendete Test, um herauszufinden, ob eine Person Covid hat.

Um einen PCR-Test durchzuführen, müssen Sie Proben von Speichel, Schleim, gefrorenem Abwasser oder allem anderen, in dem sich das Virus befindet, entnehmen, unnötige Substanzen entfernen und dann RNA umwandeln. – das ist ein einzelner Strang genetischen Materials – in DNA (der berühmten doppelsträngigen Helix). Die DNA wird dann durch aufeinanderfolgende Zyklen “amplifiziert”, bis Schlüsselelemente des genetischen Materials, die nur im gewünschten Virus vorhanden sind, in ausreichender Anzahl vorhanden sind, um von einer fluoreszierenden Sonde nachgewiesen zu werden.

Mangel an Präzision

In Coronavirus-Tests suchen Wissenschaftler normalerweise nach mehr als einem Gen. In diesem Fall waren sie an der Anwesenheit von drei Genen interessiert. Mit der Probe vom März 2019 wurden sie positiv auf eines der drei Gene getestet – das RdRp. Sie detektierten zwei Regionen dieses Gens und beide wurden erst um den 39. Amplifikationszyklus herum nachgewiesen. (PCR-Tests werden mit zunehmender Anzahl von Amplifikationszyklen weniger “spezifisch”. Wissenschaftler verwenden normalerweise 40 bis 45 Zyklen.)

Mehrere Gründe können dieses positive Ergebnis erklären. Das erste ist, dass SARS-CoV-2 in sehr geringem Maße im Abwasser vorhanden war. Der Test könnte auch versehentlich mit dem Coronavirus kontaminiert worden sein. Dies geschieht manchmal im Labor, weil positive Proben regelmäßig gehandhabt werden und es schwierig sein kann, zu verhindern, dass sehr kleine Spuren einer positiven Probe andere kontaminieren.

Es ist auch möglich, dass die Probe andere RNA oder DNA enthält, die der Zielstelle ausreichend ähnelt, um ein positives Ergebnis im Amplifikationszyklus zu erzielen.

Es müssen daher weitere Tests durchgeführt werden, um zu dem Schluss zu gelangen, dass die Probe tatsächlich SARS-CoV-2 enthält, und ein Befund dieser Größenordnung muss von unabhängigen Laboratorien reproduziert werden.

Eine Einladung zur Vorsicht

Was an diesem Befund merkwürdig ist, ist, dass er nicht mit den epidemiologischen Daten zum Virus übereinstimmt. Die Autoren zitieren keine Berichte über einen Anstieg der Anzahl von Atemwegserkrankungen in der lokalen Bevölkerung nach dem Datum der Probenahme.

Darüber hinaus wissen wir, dass SARS-CoV-2 zumindest in seiner derzeitigen Form sehr ansteckend ist. Wenn das Testergebnis wirklich positiv ist, bedeutet dies, dass das Virus in der Bevölkerung mit einer Inzidenz vorhanden war, die hoch genug war, um in einer 800-ml-Abwasserprobe nachgewiesen zu werden, aber nicht vorhanden genug war, um vorhanden zu sein in den nächsten neun Monaten festgestellt, in denen keine Kontrollmaßnahmen getroffen wurden.

Es ist daher vorzuziehen, keine endgültigen Schlussfolgerungen zu ziehen, bis weitere Studien durchgeführt wurden.

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